Musée Bonnat-Helleu
musée des beaux-arts de Bayonne
5 rue Jacques Laffitte
64100 Bayonne
05 59 46 63 60

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Paul-César Helleu
"Alice Louis-Guérin"
1884-1885
pastel sur toile
inv. CMNI 3037

Grâce à son ami Rafael de Ochoa y Madrazo, Paul-César Helleu reçoit la commande de l’un de ses premiers grands pastels, par M. et Mme Louis-Guérin. C’est leur fille Alice, à 14 ans, qui est représentée par l’artiste en 1884. Dans ce portrait, Paul-César Helleu prouve sa maîtrise de la technique du pastel sur toile, travaillé dans une gamme restreinte de couleurs. Les gris et noir bleutés mettent en valeur l’opulente chevelure rousse avec élégance et une certaine sobriété qui s’accorde avec la pose réservée de la jeune femme. Cette toile est présentée au Salon de la Société des Artistes français, à Paris, l’année suivante et suscite l’intérêt des critiques.

Elle reflète deux aspects de l’œuvre d’Helleu : son talent de pastelliste et l’apparition d’un modèle incontournable. En effet, Helleu tombe amoureux d’Alice qu’il épousera an 1886. Très rapidement, elle devient l’incarnation de la femme élégante, de la mère aimante et de l’épouse gracieuse saisie dans ses gestes quotidiens, à travers toutes les techniques employées par Helleu : peinture, dessin, pastel, gravure.

Ce très beau portrait a été donné au musée Bonnat-Helleu en 1989, par Paulette Howard-Johnston, fille cadette d’Alice et Paul-César Helleu.